Explorers Find World’s Biggest Underwater Cave In Mexico – And The Photos Are Incredible

Mexico’s Yucatan Peninsula is infamous for being a geological ground zero, the site wherein a massive asteroid collided with Earth, cracked the crust, sent plumes of debris 20 kilometers (12.4 miles) up into the atmosphere, and brought about rapid climate change that ended the age of the dinosaurs.

That’s not the only geological treasure hiding in the region, though. The area conceals colossal cenotes (sinkholes) and flooded caves – and now, according to a report by Reuters, explorers have now discovered what is thought to be the world’s most expansive flooded cave system.

Originally thought to be two different caves – the Dos Ojos (“two eyes”) and the Sac Actun (“white cave”) divers have found that they are in fact connected. It’s now one, 347-kilometer (216-mile) cave; a labyrinth of channels and passageways that have remained a secret for millions of years.

The project was spearheaded by the Gran Acuifero Maya (GAM) initiative, in which researchers hope to map out as much of the subsurface of the peninsula as they can.

“This [discovery] turns Sac Actun into the largest submerged cave in the world,” the pioneering explorers announced in a recent blog post. They explain that although this particular phase of the project began in 2017, Robert Schmittner, the exploration director of GAM, has been seeking this connection between the caves for 14 years.

As the name of the project suggests, the caves and cenotes have a connection to the long-lost Maya civilization, which had dominion over the region for several centuries.

Proyecto GAM

Such aesthetically beautiful features would have indubitably made a huge impression on the Maya. Indeed, it appears that they built at least some of their temples over them. One, dedicated to a feathered serpent deity, was recently found to be connected – via the bone-filled ossuary – to a cenote, which was partially blocked off. It’s like a waterlogged passage to the underworld.

These cave systems can be found all over the world, when the conditions are right for them to form. Plenty are rapidly becoming tourist hotspots, but others remain tantalizingly unexplored.

Proyecto GAM

The Ox Bel Ha cave network, another marvel concealed along and beneath the Yucatan Peninsula – and the previous title-holder – was recently found to contain an ecosystem dominated by methane: from bacteria to shrimps, natural gas dominates the diets of many of the critters down there.

As is becoming increasingly obvious, the Yucatan Peninsula is a veritable goldmine of these sinkholes and soaked mazes; the rim of the Chicxulub impact crater is particularly packed.

The bedrock here is comprised of thick limestone, a rock that gives way to erosion more easily than most, particularly when the water is acidic. This calcareous platform formed 66 million years ago when life within a shallow sea died off and was ultimately lithified. Eventually, this huge, porous, limestone platform began to be eroded by the somewhat acidic rainfall, which ate away at the underlying rock, forming these underwater caves.

The sea levels eventually dropped, which caused parts of the limestone roof to collapse in on themselves, giving us cenotes. The sea levels then eventually rose again, and the caves flooded.

“This huge cave represents the most important submerged archaeological site in the world,” Guillermo de Anda, researcher at the National Institute of Anthropology and History and director of the GAM, added.

Herbert Meyrl/GAM

Apart from the wealth of archaeological artifacts hidden within the caves, he also explains that this giant cave “gives rise to and supports a great biodiversity.”

“Now everyone’s job is to conserve it,” Schmittner concludes.

There are anywhere between 2,000 and 6,000 cenotes on the peninsula. Sergey Novikov/Shutterstock


Read more: http://www.iflscience.com/environment/explorers-find-worlds-biggest-underwater-cave-in-mexico/


El grupo de exploración subacuática del proyecto Gran Acuífero Maya (GAM), logró conectar este pasado miércoles 10 de enero, dos de los sistemas de cavernas inundadas más grandes de la Tierra, lo que los convierte en la cueva inundada más grande del mundo.

El equipo logró – después de una intensa temporada de trabajo de 10 meses – la conexión de dos de los sistemas de cuevas inundadas más grandes del mundo, conocidos como Sac Actun y Dos Ojos en Tulum, Quintana Roo.

El director de exploración del proyecto Gran Acuífero Maya, Robert Schmittner y un equipo de buzos de cuevas, entre los que destacan Marty O Farrell, Jim Josiak y Sev Regehr, comenzaron esta fase del proyecto en marzo de 2017; aunque, Schmittner lleva 14 años buscando esta conexión y añadiendo nuevos túneles y galerías a este laberinto acuático.
Hasta hace un par de días, el Sistema Ox Bel Ha, localizado al sur de Tulum era el más largo con 270 kilómetros; el Sistema Sac Actun, ubicado al noreste, de Tulum, tenía 263 km y ocupaba el segundo lugar en extensión. El tercero en la lista es el Sistema Kook Baal con 93 km y el cuarto era el Sistema Dos Ojos, que contaba con 84 km; este último se suma ahora al Sistema Sac Actun, como resultado de esta intensiva exploración.
“Este es un esfuerzo de más 20 años, de recorrer cientos de kilómetros de cuevas sumergidas en Quintana Roo principalmente, de los cuales dediqué 14 años a explorar este monstruoso Sistema Sac Actun; ahora el trabajo de todos es conservarlo” refiere Robert Schmittner.

Estos cientos de kilómetros de pasajes subterráneos se han convertido en verdaderos túneles del tiempo y resguardan, entre otras cosas, la historia remota y reciente de Quintana Roo. “Esta inmensa cueva representa el sitio arqueológico sumergido más importante del mundo, ya que cuenta con más de un centenar de contextos arqueológicos, entre los que se encuentran evidencia de los primeros pobladores de América, así como de fauna extinta y por supuesto, de la cultura maya.” Asegura Guillermo de Anda, investigador del Instituto Nacional de Antropología e Historia y director del Gran Acuífero Maya.
Tulum se ha convertido en la meca del buceo de cuevas en el planeta, exploradores subacuáticos de diversas latitudes, han dedicado gran parte de su vida a recorrer las entrañas de esta maravillosa tierra. Entre ellos Bil Phillips, pionero de la exploración del acuífero maya, quien fundó junto con James Coke, el Quintana Roo Speleological Survey, una base de datos con mapas detallados de estos complejos sistemas y que hoy son una herramienta valiosa para entender y proteger el acuífero.

Bil Phillips exploró hasta los últimos días de su vida este maravilloso mundo subacuático. Durante más de 40 años se consagró a comprender el acuífero a través de la investigación de estas aguas ancestrales. El equipo del GAM le dedica este importante y valioso logro a Bil Phillips, quien fuera el cartógrafo subacuático del proyecto y quien falleció en noviembre de 2017.